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Fusiones “in the air” by cardume
El telón está a punto descorrerse sobre una gigantesca danza de fusiones en el sector aerocomercial. Delta Air Lines (la tercera aerolínea de los EE.UU.) y Northwest (la quinta) ya han despejado casi todos los obstáculos para anunciar una unión que, si no media ningún imprevisto, dará como resultado la mayor aerolínea del mundo en cantidad de pasajeros.

Producido ese casamiento, es probable que ninguna de las “seis grandes” estadounidenses quede afuera de la ronda de consolidación. United Airlines y Continental son un par probable, según analistas del sector, y American Airlines podría seguirlas, uniéndose a US Airways.

El anuncio del enlace Delta– Northwest se esperaba para el miércoles; pero la dificultad para elaborar el contrato común que abarcará a 11.000 pilotos (las jerarquías y carreras no son equivalentes en ambas compañías) postergó a último momento la decisión. Nadie cree que será por mucho tiempo.

El alto precio del petróleo suele ser mencionado como una de las grandes razones para que las norteamericanas se fusionen.

Delta, United y otras salieron de la quiebra con enormes reducciones de personal y de gastos, pero tienen finanzas frágiles. En un informe reciente, la calificadora Standard & Poor’s señaló que “la consolidación es presentada desde hace tiempo como un medio de mejorar la salud del sector aéreo en los Estados Unidos”. Y habló de una “racionalización de capacidades excedentarias y reducción del número de competidores” que podría mejorar los niveles de precios.

Pero, más allá del petróleo caro y de la guerra desgastante para defender sus partes del mercado, otro factor presiona a las estadounidenses a unirse y saltar a escalas desconocidas. El flamante acuerdo de “cielos abiertos” entre los Estados Unidos y la Unión Europea entra en vigencia el mes que viene, y e l a salto de las aerolíneas europeas sobre las rutas transatlánticas –las que más dan de ganar a las norteamericanas– es considerado inminente. El interés de los europeos por los cielos estadounidenses se está traduciendo en acciones a todo nivel. AirFrance-KLM, aliada histórica de Delta en la alianza Skyteam, podría entrar en la fusión Delta-Northwest como socia minoritaria (la legislación estadounidense pone límites a la parte que una extranjera puede poseer de una aérea del país). Si la francesa aporta dinero de su bien dotada caja para aceitar la fusión, estaría dando, según arriesgó un experto, “el primer paso hacia una aerolínea global controlada por Air France”.

Y, a su vez, la alemana Lufthansa estaría considerando invertir en una fusión entre United y Continental si ésta se produce, dijo el diario Chicago Tribune citando fuentes de la parte alemana. United es, como Lufthansa, miembro fundador de Star Alliance, a la que Continental podría pasarse si se consuma la unión.

¿Aerolíneas mundiales? Con sus euros cada vez más fuertes frente al dólar, las compañías europeas podrían aspirar a un viaje de compras por América.

De hecho, ya en diciembre, Lufthansa adquirió un 19% de JetBlue, lo cual le da acceso al concurrido mercado neoyorquino, a través de los slots de JetBlue en el John F. Kennedy.

Tiempo atrás, la idea de aerolíneas mundiales hubiera parecido materia de ficción –de esas ficciones que se leen, precisamente, en los propios aeropuertos–. Sin embargo, hoy las europeas están haciendo campaña para que se les despeje la posibilidad de comprar paquetes mayores en las aerolíneas estadounidenses.

Las europeas van a aplastar “la rentabilidad de las rutas internacionales que son las únicas en las que las seis grandes (estadounidenses) hacen dinero”, dijo a la revista Business Week el ex CEO de Continental Gordon Bethune.

“Ellas van a tener que unirse y combinar sus propias redes internacionales si no quieren que las europeas las deglutan.”

Isabel Stratta, ieco.clarin.com

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